ESOPIANETA ABITABILE DELLE DIMENSIONI DELLA TERRA A 100 ANNI LUCE DI DISTANZA


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a cura della redazione, 7 gennaio

Gli astronomi della NASA hanno trovato un altro pianeta al di fuori del nostro sistema solare che ha il potenziale per ospitare la vita aliena: potrebbe nascondere un vasto oceano...

Lunedì, un team di ricercatori ha annunciato che il telescopio della NASA, il Transiting Exoplanet Survey Satellite, ha scoperto un esopianeta di dimensioni terrestri in grado di contenere acqua liquida. Il pianeta, chiamato TOI 700 d, dista circa 100 anni luce e orbita attorno a una stella nana rossa che ha circa il 40% della massa del nostro Sole. TOI 700 d si trova nella zona abitabile in relaione alla sua Stella (la Goldilocks zone), in un’area dove non è troppo caldo e non troppo freddo perché l’acqua del pianeta in orbita rimanga in uno stato liquido. Questo particolare esopianeta (il termine per pianeti al di fuori del nostro sistema solare) è circa il 20% più grande della Terra e riceve circa l’86% della quantità di energia luminosa che la Terra riceve dal Sole. È uno dei cinque pianeti delle dimensioni della Terra che i ricercatori abbiano mai trovato, ma è il primo pianeta di dimensioni terrestri che TESS abbia mai trovato nella zona abitabile della sua stella. Il telescopio spaziale è diventato operativo nel 2018.

Genericamente gli esopianeti che orbitano attorno a nane rosse sono soggetti a potenziali esplosioni della stella introno alla quale orbitano che può letteralmente friggerne l’atmosfera rendendo molto scarsa la possibilità che vi sia vita aliena. Ma nel caso di TOI 700, le condizioni sembrano giuste. «In 11 mesi di dati non abbiamo visto esplosioni della stella, il che migliora le possibilità che TOI 700 d sia abitabile e renda più semplice modellare le sue condizioni atmosferiche e superficiali», ha detto Emily Gilbert, che guida il team che lo ha individuato. TESS caccia i pianeti usando il cosiddetto metodo di transito: il telescopio misura la luce di migliaia di stelle, quindi nota quando la luce di una particolare stella si attenua, poiché è un segno che un pianeta gli è passato davanti. La scoperta, annunciata durante l’incontro annuale dell’American Astronomical Society, ha dimostrato che altri due pianeti orbitavano attorno alla stessa stella del TOI 700 d.

Il più interno del trio è un mondo roccioso simile alle dimensioni della Terra, ma troppo vicino alla sua stella per ospitare la vita. Il pianeta centrale è probabilmente una versione in miniatura di Nettuno - un mondo gassoso 2,6 volte più grande della Terra - ma non si trova nella zona abitabile. Tutti e tre i pianeti sono bloccati in modo ordinato, il che significa che lo stesso lato del pianeta è sempre rivolto verso la stella, lasciando l’altra metà nell’oscurità perpetua. Il sistema stellare è sato osservato anche da un secondo telescopio, lo Spitzer Space Telescope della NASA, per confermare i risultati di TESS.

Un grafico delle orbite dei tre pianeti nel sistema a stella TOI 700. Goddard Space Flight Center della NASAIl fatto che TOI 700 d abbia le stesse dimensioni del nostro pianeta non significa che le condizioni sulla sua superficie rispecchino quelle sulla Terra. Fino a quando gli astronomi non riesciranno a capirne la massa non possono essere sicuri che si tratti di un mondo roccioso come il nostro o gassoso. I futuri telescopi avanzati, tuttavia, potrebbero consentire agli scienziati di effettuare tali misurazioni. Il telescopio James A. Webb, programmato per essere attivo a partire dal 2021, potrebbe raccogliere i dati di cui gli astronomi hanno bisogno per avere un quadro chiaro della sua superficie. Inoltre, poiché TOI 700 è una stella luminosa relativamente vicina alla Terra, i telescopi terrestri potrebbero vedere quanto la sua luce stellare trafigge le atmosfere dei tre esopianeti. 

Un'istantanea della stella nana rossa TOI 700, con uno dei suoi tre pianeti che passa davanti. Goddard Space Flight Center della NASAPer ora, un secondo gruppo di ricerca ha offerto diversi modelli di come potrebbe essere l’ambiente TOI 700 d, in base alle sue dimensioni e al tipo di stella che orbita. Uno di questi modelli suggerisce che l’esopianeta possa essere coperto da un vasto oceano, con un’atmosfera dominata dal biossido di carbonio simile a ciò che gli scienziati sospettavano circondasse Marte quando era giovane. Un altro modello ha proposto che TOI 700 d potrebbe essere una versione senza nuvole della nostra Terra attuale senza mare però. «TESS è stato progettato e lanciato appositamente per trovare pianeti delle dimensioni di una Terra in orbita attorno alle stelle vicine- ha affermato Paul Hertz, direttore della divisione di Astrofisica presso la sede della NASA a Washington - I pianeti attorno alle stelle vicine sono i più facili da seguire con telescopi più grandi nello spazio e sulla Terra. Scoprire TOI 700 d è una scoperta scientifica chiave per TESS. Confermare le dimensioni del pianeta e lo status di zona abitabile con Spitzer è un’altra vittoria per Spitzer che si avvicina alla fine delle operazioni scientifiche questo gennaio».