L’ANTICA STELLA POLARE DEGLI EGIZI SUBISCE L'ECLISSI


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A cura della redazione, 13 gennaio

Gli antichi egizi avevano la capacità di trovare ed estendere la linea del Nord polare con una precisione di pochi minuti di arco, tanto da allineare perfettamente i loro monumenti alle costellazioni. Oggi scopriamo che la stella polare della presunta epoca di costruzione delle prime piramidi, fa parte di una coppia di stelle «che si eclissano a vicenda»...

ACQUISTA ORARecentemente gli astronomi hanno dimostrato che Alpha Draconis, una stella visibile a occhio nudo e la sua stella compagna si eclissano regolarmente. In precedenza pensavano si trattasse di un semplice sistema binario. Alpha Draconis, noto anche come Thuban, si trova a circa 270 anni luce di distanza nella costellazione settentrionale di Draco. Nonostante la sua designazione “Alfa”, brilla come la quarta stella più luminosa di Draco. La fama di Thuban deriva da un ruolo storico che ebbe circa 4.700 anni fa, quando in Egitto si ritiene siano state costruite le prime piramidi. A quel tempo, secondo gli scenziati, appariva come stella polare, quella più vicina al Polo Nord dell’asse di rotazione terrestre, il punto attorno al quale tutte le altre stelle sembrano girare nel loro movimento notturno.

Alcuni ricercatori pensano che le piramidi siano state costruite per puntare direttamente verso Thuban per questo motivo. Oggi, tale ruolo è interpretato da Polaris, una stella più luminosa della costellazione dell'Orsa Minore. Il cambiamento è avvenuto perché l’asse di rotazione terrestre esegue un’oscillazione ciclica di 26.000 anni, chiamata precessione, che altera lentamente la posizione del cielo del polo di rotazione. Anche se non possiamo dire con certezza come gli egizi trovarono il Nord o come ne estendessero la linea, in quanto sopravvivono solo scarse registrazioni delle loro tecniche di rilevamento, quello che possiamo dire è che lo fecero con una precisione di pochi minuti di arco. Negli ultimi 20 anni gli studiosi hanno testato sul campo tre metodi che gli antichi egizi avrebbero potuto usare per trovare il "Nord vero”: il metodo di transito simultaneo, il metodo stella polare e il metodo gnomone solare. Usando uno di questi metodi, gli antichi egizi avrebbero potuto localizzare il meridiano, la linea che collega l’osservatore al Polo Nord, entro pochi minuti dall’arco usando solo legno, corda, rame e pietra. Tuttavia, tutti e tre i metodi sono incompleti. Danno due punti sul terreno in una direzione cardinale, ma i punti distano solo pochi metri. Come potevano gli egizi estendere la linea di centinaia di metri preservandone la precisione?

Secondo La teoria di Kate Spence (“Ancient Egyptian Chronology and the Astronomical Orientation of the Pyramids”, Università di Cambridge), quando fu costruita la Grande Piramide, le stelle luminose Mizar e Kochab si trovarono a cavallo del polo celeste. In base al metodo di transito simultaneo, nel 2467 a.C. un arco disegnato attraverso le due stelle sarebbe passato direttamente attraverso il polo celeste, nei confronti del quale Thuban, che era alora la stella polare si trovava a circa 2 gradi. Un osservatore avrebbe potuto sostenere un filo a piombo e attendere che le due stelle transitassero dietro di essa. In quel momento, la linea tra la pupilla degli osservatori e la linea a piombo sarebbe stata a Nord. 

Un altro metodo utilizzato dai ricercatori (Geoffrey Kolbe, “A Test of the ‘Simultaneous Transit Method’) è quello di prendere in considerazione direttamente la stella polare di oggi, Polaris, tracciandone la direzione utilizzando un filo a piombo e un punto di osservazione mobile. Un osservatore siede dietro una panchina, guardando attraverso una vista mobile verso la stella polare. A nord c’è un alto filo a piombo.

L’osservatore segue la stella polare, spostando la vista lungo la panca fino a quando la stella scompare dietro il filo a piombo visto attraverso il centro della vista. L’osservatore continua ad osservare la stella fino a quando non si sposta ai massimi allungamenti Est e Ovest, segnando entrambe le posizioni sulla panchina. Usando un bordo dritto, l’osservatore segna quindi un punto sulla panchina a metà strada tra gli altri due. La linea tra quel punto e la linea a piombo sarebbe il Nord vero.

Il metodo dello gnomone solare, invece, utilizza un’asta verticale per tracciare il movimento del sole nel corso delle ore. Alla fine della giornata, un osservatore prende una corda e disegna un cerchio attorno alla base dell’asta. Il cerchio intercetta l’arco d’ombra in due punti. Quei punti corrono da Est a Ovest. Una linea tracciata perpendicolare a loro corre da Nord a Sud. 

Esiste, in merito, l’ipotesi dimostrata da Merttin Isler, (“Stick, Stones and Shadows: Building the Egyptian Pyramids”), legata alla cerimonia dello “stiramento della corda” nel Tempio di Edfu. Secondo Isler, la cerimonia potrebbe essere modificata per spiegare come gli egizi abbiano allungato la linea. Nella sua illustrazione lo studioso mostra il re a un’estremità di un lungo anello con un sacerdote o una sacerdotessa nel ruolo di Seshat nell’altra. Il ciclo si estende attorno a due picchetti fissati nel terreno usando il metodo dello gnomone solare, allineandoli ai punti cardinali. 

Se la corda si piega attorno a uno dei picchetti, il sacerdote o la sacerdotessa si spostano a sinistra o a destra fino a quando la corda non tocca entrambi. A quel punto il paletto detenuto dal re, le due poste intermedie e il paletto detenuto dal sacerdote o dalla sacerdotessa sarebbero stati sulla stessa traiettoria. Se la linea ad anello tocca appena i lati di ciascun palo, infatti, i punti finali dell’anello dovrebbero essere esattamente allineati. Affinché il metodo di Isler funzioni, tuttavia, i due picchetti devono avere esattamente lo stesso diametro ed essere esattamente in verticale. Avrebbe potuto essere poco pratico, però, estendere la linea con precisione su lunghe distanze, a causa del peso della fune e degli effetti del vento.

Ispirato da un esperimento condotto da Geoffrey Kolbe nel testare il metodo di transito simultaneo, Glen Dash (“New Angles on the Great Pyramid,” “Did the Egyptian Use the Sun to Align the Pyramids?”), ha suggerito, invece, una tecnica diversa, utilizzando una “stella artificiale”. Il centro della vista e il filo a piombo sono posti su due punti allineati cardinalmente determinati in precedenza. Una persona in possesso di una lampada cammina nel campo oltre il filo a piombo. Quando la luce della lampada scompare dietro la linea a piombo visibile dal punto di osservazione principale, i tre punti (il centro della vista, la linea a piombo e la fiamma della lampada) sono allineati. Per realizzare l’esperimento bisogna innanzitutto determinare due punti sul terreno in una direzione cardinale, posizionando un filo a piombo su uno dei punti e centrando la vista sull’altro. Lasciando la vista e il filo a piombo fisso e al crepuscolo, o quando è buio, far camminare l’assistente nel campo oltre il filo a piombo mentre si tiene una lampada in mano. In sostanza, la luce della lampada funge da “stella artificiale”. 

Occorre poi dirigere l’assistente verso sinistra o destra fino a quando la luce della lampada scompare dietro il filo a piombo visibile attraverso il centro del punto di osservazione, fintanto che la visuale, il filo a piombo e il “punto lontano” (la luce della lampada) non saranno allineati. Per migliorare la precisione del metodo, gli antichi egizi avrebbero potuto porre la lampada in una scatola con un piccolo foro rivolto verso il filo a piombo e la vista, e posizionarla su una panchina costruita perpendicolarmente alla linea di mira nella posizione approssimativa del punto lontano. Avrebbero quindi potuto spostare la scatola lungo la panca fino a quando la luce del piccolo foro non è scomparsa dietro il filo a piombo visto attraverso il centro della vista. Il vantaggio del metodo a stella artificiale è che non è influenzato dalla distanza o dal vento. Lo stesso metodo può essere utilizzato per allineare tre punti (la vista, il filo a piombo e il punto lontano) praticamente su qualsiasi distanza. Estendere la linea per la lunghezza di una piramide avrebbe dovuto essere relativamente facile. In effetti, anticamente avrebbero potuto usare la tecnica per chilometri. In una notte buia, anche una candela può essere vista per una distanza di un chilometro o più.

Tornando a Thuban, utilizzando i dati del Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) della NASA, la scorsa settimana gli astronomi hanno annunciato di aver scoperto che, nella coppia di stelle, una è quattro volte più grande del Sole e il 70% più calda, con una temperatura superficiale di circa 17.500 gradi Fahrenheit. Il suo partner è cinque volte più debole della stella più grande della coppia e circa la metà delle sue dimensioni. Le due stelle si orbitano a vicenda a una distanza media di circa 38 milioni di miglia e completano un cerchio completo ogni 51 giorni. Gli astronomi non avevano mai trovato alcuna prova, in precedenza, che le due stelle si eclissassero l’un l’altra nei loro percorsi orbitali. «Le eclissi sono brevi, durano solo sei ore, è forse per questo che non ce ne siamo accorti sino ad ora. Poiché Thuban è molto luminosa, satura rapidamente i rivelatori dell’osservatorio Keplero mascherando il fenomeno», ha dichiarato Angela Kochoska, ricercatrice post dottorato presso la Villanova University in Pennsylvania, che ha presentato i risultati al 235° incontro dell’American Astronomical Society a Honolulu il 6 gennaio scorso.

Il sistema si colloca tra i binari eclissanti più brillanti conosciuti, in cui le due stelle sono ampiamente separate o distaccate e interagiscono solo gravitazionalmente. Tali sistemi sono importanti perché gli astronomi possono misurare le masse e le dimensioni di entrambe le stelle con una precisione senza pari. In questo caso, però, le due stelle non si nascondono mai completamente l’una con l’altra, ma porzioni di esse si nascondono alla vista. L’osservazione di Thuban durante questi eventi di eclissi potrebbe aiutare gli astronomi a ottenere una misurazione più accurata delle masse e delle dimensioni di entrambe le stelle, che orbitano a una distanza media leggermente superiore a quella di Mercurio dal Sole. Mentre il nuovo cacciatore di pianeti della NASA cerca principalmente dimmerazioni, causate dall’attraversamento dei pianeti di fronte alle loro stelle, i dati TESS possono essere utilizzati anche per studiare molti altri fenomeni. Un rapporto del 2004 ha mostrato che Thuban ha mostrato piccoli cambiamenti di luminosità per circa un’ora, suggerendo la possibilità che la stella più luminosa del sistema pulsasse. Per verificare ciò, Timothy Bedding, Daniel Hey e Simon Murphy dell’Università di Sydney, in Australia e dell’Università di Aarhus, in Danimarca, si sono rivolti alle misurazioni TESS. In ottobre, hanno pubblicato un articolo che descriveva la scoperta di eclissi da entrambe le stelle e escludendo l’esistenza di pulsazioni per periodi inferiori a otto ore. Ora Kochoska sta lavorando con Hey per comprendere il sistema in modo più dettagliato.

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